Ik dacht dat mijn missie mijn bedrijf zou kunnen dragen, maar ik had ook een goed product nodig

Ik dacht dat mijn missie mijn bedrijf zou kunnen dragen, maar ik had ook een goed product nodig

In 2017 woonde ik in Malawi, een klein, geheel door land omgeven land in Zuidoost-Afrika dat – hoewel geografisch prachtig en vol glimlachen – ook tot de armste landen ter wereld behoort. Na het eerste bezoek in 2012 werd ik meteen verliefd op de mensen en besloot ik fulltime naar hier te verhuizen om te leren van en te investeren in de lokale gemeenschap. En na maandenlange gesprekken met gemeenschapsleiders om hun verhalen en behoeften te horen en zij Solutions, ik voelde dat het helpen verbeteren van de toegang tot banen en sociale programma’s de grootste manier was om een ​​positieve impact te hebben op deze plek die ik nu thuis noem.

In die tijd leek het heel eenvoudig: ik ging banen creëren door een product te maken dat we in Amerika konden verkopen om geld in te zamelen, en dan die gemeenschap helpen op te bouwen door sociale programma’s te starten en bij te dragen aan de lokale economie. Als sieradenliefhebber dacht ik naïef dat ik mensen zonder achtergrond in het maken van sieraden kon leren hoe ze kwaliteitssieraden konden maken (een vaardigheden waarmee ik geen ervaring had). Zo werd in 2018 het sieradenbedrijf Yewo geboren.

Maar het eigenlijke sieraad voor die vergelijking was een bijzaak.

Omdat deze kwesties in Malawi zo relevant voor me waren, dacht ik dat als ik onze missie met andere mensen zou delen, ze ons onmiddellijk zouden willen steunen, ongeacht wat we eigenlijk verkopen.

Ik begon met drie mensen uit Manchewe Village te werken om onze eerste sieradenlijn te creëren. Onze vroege ontwerpen en vakmanschap waren op zijn zachtst gezegd slecht: gehamerde munten, stukjes hout met tijdelijke gaten, kippen- en kwartelveren die we overal in het dorp vonden. We hadden een mix van 20 verschillende patronen, waarvan geen enkele leek op een gebreide lijn. We gebruikten niet de juiste technieken of gereedschappen om de sieraden te maken, dus veel stukken zouden snel uit elkaar vallen. Onze verpakking was dun papier, maar we lieten ambachtslieden het ondertekenen in de hoop dat mensen het mindere werk zouden vergeven ten gunste van het effect.

Vergelijkingsfoto's naast elkaar van twee verschillende soorten sieradenstijlen
Vroege Yewo-ontwerpen (links) vergeleken met de huidige Yewo-ontwerpen.

Wanneer ik onze sieraden naar markten breng of potentiële klanten groothandels aanbiedt, heb ik ons ​​verhaal gestuurd: we zijn een gemeenschapsontwikkeling aan de basis om een ​​van de armste landen ter wereld te ondersteunen, en als je deze oorbellen koopt, kun je helpen .

Voor mij was de aanpak overtuigend, maar mensen hebben de neiging om zich te concentreren op de taak en zich te concentreren op het product. De meesten waren niet geïnteresseerd in kopen, en degenen die dat wel deden, leken meer gemotiveerd door medelijden dan door iets anders. Soms komen klanten later binnen met klachten over de kwaliteit, of kopen ze gewoon niet meer bij ons. De meeste winkels die we hebben gecontacteerd, hebben nooit gereageerd, en degenen die dat wel deden, stuurden feedback op basis van product in plaats van bestelformulieren.

In de tussentijd heb ik veel van mijn energie gestoken in het opzetten van sociale programma’s om gelijke kansen te creëren: een plaatselijke kleuterschool, een micro-ondernemingen- en microkredietprogramma voor vrouwen en een studiebeursprogramma. Dit alles zou moeten worden ondersteund door onze sieradenverkopen, maar die verkopen waren niet hoog genoeg om de inkomsten te leveren die we nodig hadden.

Kortom, het bedrijf had het moeilijk, we hadden niet de positieve impact waarop we hadden gehoopt, en ik bleef me verslagen en verstrooid voelen. Toen realiseerde ik me dat ons werk alleen niet genoeg was – we moesten een hoogwaardig product krijgen dat mensen ook graag wilden kopen.

In de afgelopen twee jaar ben ik begonnen mijn focus te verleggen om de koers van het bedrijf te veranderen door een product te creëren dat klanten niet kunnen wachten om te kopen, wat op zijn beurt onze doelen op het gebied van sociale impact meer heeft ondersteund dan ik ooit voor mogelijk had gehouden. Hier is hoe ik het deed.

Ik zet onze invloed op een laag pitje (in plaats van de onze)

Het eerste wat ik moest doen, was mijn innerlijke script omdraaien rond het belangrijkste aspect van ons werk – en waar ik daarom het grootste deel van mijn tijd en middelen moest besteden. Nadat ik me realiseerde dat onze klanten werden aangetrokken door een goed gemaakt, op ontwerp gebaseerd product en de missie en het ethische verhaal erachter als een beloning zag, moest ik mijn inspanningen beantwoorden.

Dit betekent, in ieder geval op korte termijn, het terugschroeven en sluiten van een aantal van onze sociale programma’s. Omdat ik zo betrokken was bij de dagelijkse behoeften van de samenleving, was het moeilijk voor mij om dit te doen. Maar ik moest onthouden dat mijn cliënten in de Verenigde Staten niet zo ondergedompeld waren in de problemen waarmee Malawiërs te maken hadden als ik – ze hadden hun eigen leven, met doelen die dichter bij huis lagen en waar ze om gaven. Ik realiseerde me dat het creëren van een wenselijk product, niet alleen hen een ander probleem met de wereld te vertellen, de verkoop gemakkelijker zou maken (wat uiteindelijk een grotere impact zou hebben).

Het betekent ook dat we onze productielijn moeten verkleinen en het onderzoek en de ontwikkeling moeten doen die we vóór de lancering hadden moeten doen. Mijn partner Kyle kwam rond deze tijd bij Yewo en samen begonnen we met vrienden en klanten in de VS te praten over wat ze zochten in hun sieraden, leerden we over trends in de branche en volgden we cursussen van professionele juweliers. We hebben in deze tijd veel geleerd, wat ons terugbracht naar Malawi en we zijn begonnen met het trainen van ons nieuwe team om de juiste sieraden te maken die de tand des tijds zullen doorstaan.

Ik nam feedback van klanten serieus (in plaats van defensief te zijn)

Toen ik het bedrijf voor het eerst lanceerde, was ik koppig en enigszins onwillig om opbouwende kritiek te accepteren. Toen klanten of winkeliers zeiden dat ze onze ontwerpen niet mooi vonden, zei ik tegen mezelf dat ze niet onze ideale klant waren. Toen iemand klaagde over de kwaliteit, was ik gefrustreerd dat ze niet meer vergevingsgezind waren gezien al het waardevolle werk dat we achter de schermen deden.

Alles veranderde echter toen ik de klant begon te zien als de held van ons verhaal. Hoewel het onze missie is om Malawiërs kansen te bieden, zijn onze klanten de belanghebbenden die ons uiteindelijk zullen helpen dit te bereiken. Elke dag moet onze focus zijn om hen het gevoel te geven dat ze gewaardeerd worden, zodat ze gepassioneerd zijn over ons product en ons werk willen blijven ondersteunen.

Ik heb geleerd om rekening te houden met alle feedback die we eerder hebben gekregen, en hoe we onze bestaande klanten ongemakkelijke vragen kunnen stellen over hun ervaring. We hebben enquêtes op Instagram gemaakt, onze partnerwinkels ge-e-maild en face-to-face met mensen gepraat over hun eerlijke mening over onze sieraden – die niet gemakkelijk waren om te horen, maar zeker de moeite waard.

We hebben geleerd dat mensen willen investeren in eenvoudige alledaagse sieraden, dus hebben we onze ontwerpen teruggeschroefd om ons te concentreren op een meer gestroomlijnde, minimalistische look. Eigenaren van boetieks gaven ons feedback dat schonere, dikkere verpakkingen beter verkochten, dus hebben we die ontwerpen veranderd. De laatste tijd hebben we veel klachten van klanten gehoord over aantasting van koper in de loop van de tijd, dus hebben we besloten om te upgraden naar vergulden. Dit was een continu proces van wijzigingen aanbrengen, meer feedback krijgen en het product verbeteren.

Het was moeilijk om constructieve feedback te horen als ik het gevoel had dat ik mijn best deed. Maar ik realiseerde me ook dat het geweldig is om mensen te hebben die genoeg geven om wat we doen om concrete informatie te geven over hoe we kunnen verbeteren. Als een klant iets koopt wat hij leuk vindt, is dat uiteindelijk een win-winsituatie voor hemzelf, voor het bedrijf en voor de missie.

Ik heb op lange termijn geïnvesteerd (in plaats van een snelle verkoop)

Ten slotte moesten we onze aanpak verschuiven van het zo snel mogelijk maken van het product (en dus de financiële impact) naar de bereidheid om te investeren in dingen die ons bedrijf en onze missie op de lange termijn ten goede komen.

In de begindagen van het maken van onze sieraden hadden we bijvoorbeeld geen elektriciteit, waardoor we in de werkplaats alleen handgereedschap konden gebruiken. We hebben ons best gedaan om te improviseren door de knopen te lijmen met epoxy, of alles met de hand te schuren in plaats van een sieradenbeker te gebruiken. Maar nadat we ons product nader hadden bekeken en hadden nagedacht over onze langetermijndoelen, besloten we 2020 in te gaan en ons persoonlijke spaargeld en een lening (ongeveer $ 30.000) te investeren om de nodige zonne-energie te krijgen, evenals de juiste apparatuur, machines , materialen en training van ons team om een ​​echt hoogwaardig product te produceren.

Het was eng om dat geld uitgegeven te krijgen, maar de investeringen hebben hun vruchten afgeworpen: ons bedrijf is sindsdien exponentieel gegroeid en je kunt Yewo-sieraden nu vinden in meer dan 80 winkels over de hele wereld.

En naarmate ons bedrijf groeit, groeit ook ons ​​team en onze invloed. We kunnen onze 15 medewerkers nu zeer competitieve salarissen plus sociale voordelen bieden (inclusief betaalde vakantiedagen, pensioenuitkeringen, medische dekking en toegang tot renteloze leningen).

Dus uiteindelijk komt mijn hele reis terug op de missie.

We hebben onze medewerkers zien gedijen, niet alleen door het leren en beheersen van geheel nieuwe vaardigheden, maar ook door buiten het werk in hun gezin en gemeenschap te investeren. Dankzij onze sieradenverkoop kunnen onze ambachtslieden hun kinderen nu naar goede scholen sturen, sterke huizen bouwen, investeren in zonne-energie en zelfs hun eigen bedrijf starten. koning Bedrijf. Ze hielpen dit dorp in het noorden van Malawi te verbeteren door simpelweg het geld te hebben om andere mensen in te huren om in hun tuin te werken, lokale bouwers in te huren en te investeren in lokale producten en winkels.

Daarnaast hebben we de afgelopen twee jaar onze winst geherinvesteerd in sociale programma’s die nu duurzaam op zichzelf kunnen staan, zoals een lokaal initiatief voor het planten van bomen, maandlonen voor twee leraren op een nabijgelegen basisschool om de klassengrootte te verkleinen , en een studiebeursprogramma Yewo om beurzen te verstrekken aan weesjongeren om naar de middelbare school te gaan.

Dit alles wordt wederom mogelijk gemaakt door een kwaliteitsproduct dat wordt gedreven door design. Onze diepere missie maakt nog steeds deel uit van onze branding en marketing: we delen bijvoorbeeld regelmatig achter de schermen inzichten over wat we in Malawi doen op onze sociale media, en we werken aan een jaarverslag om deel die impact op een professionelere manier. Maar klanten worden in eerste instantie tot ons aangetrokken voor prachtige sieraden.

Kortom, we hebben de lokale economie meer verbeterd dan ik voor mogelijk had gehouden. Maar om daar te komen, moest ik me eerst concentreren op het maken van een product waar mensen alleen van houden – missie of niet.

Leave a Reply

Your email address will not be published.